В системе обществознания в целом экономическая история выполняет ряд важных, социально значимых функций.
Первая функция — аккумулирующая, заключающаяся в сборе, изучении и обобщении хозяйственного опыта человечества. Без знания этого опыта не представляется возможным выявить закономерности экономического развития человеческого общества, выработать научно обоснованную экономическую политику и избежать субъективных решений. Признано, что экономическая история играет роль профессиональной памяти хозяйственных кадров.
Вторая функция — пропедевтическая (подготовительная), заключающаяся в том, что на конкретных фактах и примерах из истории мировой экономики (народного хозяйства) осваивается содержание базовых экономических терминов (производительные силы, производственные отношения, способы производства, собственность, хозяйственный механизм, формы хозяйства, формы организации производства, обмена, распределения, потребления) и т. д.
Третья функция — мировоззренческая, заключающаяся в формировании экономической историей научной картины мирового процесса хозяйственной эволюции человечества, показывая непрерывную смену форм собственности, хозяйственных механизмов, форм производства, управления, социальной структуры общества и т. д., а также их различия по странам, регионам, эпохам, история народного хозяйства прививает экономическому мышлению такие важные характеристики, как историзм, масштабность, понимание многовариантности развития.
Четвертая функция — формирования реализма экономического мышления. Это возможно потому, что история народного хозяйства изучает, анализирует не только положительный опыт хозяйственного развития стран и народов, но и ошибки, просчеты и несостоятельность экономической политики государств, обусловившие ухудшение жизненного уровня народа, стагнацию и снижение темпов экономического роста и в конечном итоге — отставание той или иной страны на определенном историческом этапе.
Пятая функция — методологическая, выполняемая историей народного хозяйства для экономической теории, заключающаяся в:
• иллюстративной роли — примерами из экономической истории подтверждается действие выведенных экономической теорией законов;
• критической роли — экономической историей проверяются научность, правдивость политико-экономического анализа; факты и материалы из экономической истории определяют хронологические границы действия тех или иных экономических законов;
• функции научного обоснования новых экономических теорий — выведение «всемирных законов экономического развитая» без исторического метода невозможно (здесь он является фундаментальным).
Такое понимание исключительно важной роли историко-экономических знаний, не ограничивающейся только иллюстративной функцией, характерно для взглядов наиболее крупных ученых. Так, А. Тойнби, автор книги «Промышленный переворот в Англии в XVIII в.» писал, что историко-экономическая наука способна служить философией экономического развития. А Джон Невилл Кейнс в книге «Предмет и метод политической экономии» (1891) специальную главу посвятил соотношению политической экономии с экономической историей. Именно в этом труде он выделил три главные функции этой науки:
• историческая иллюстрация экономических теорий;
• историческая критика (т. е. проверка историей) экономических теорий;
• историческое обоснование новых экономических теорий.

Выводы Дж.Н. Кейнса о трех основных функциях экономической истории были приняты учеными Англии, США, британских доминионов, что, несомненно, повлияло на темпы и степень развития науки в этих странах в XX веке.